Probable luna en (KBO) 2014 MU69

¿Tiene una luna el nuevo destino de New Horizons?

por Amelia Ortiz · Publicada 18 diciembre, 2017 ·
18/12/2017 de Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory


En tres ocasiones, durante junio y julio de 2017, los miembros de la misión New Horizons intentaron realizar el seguimiento de un pequeño objeto lejano del Cinturón de Kuiper, MU69, mientras pasaba por delante de una estrella, un fenómeno conocido como ocultación. Las líneas de colores marcan la trayectoria de la estrella observada desde diferentes telescopios cada día; los espacios vacío en esas líneas corresponden a los pocos segundos en que MU69 estaba bloqueando la luz de la estrella. Los científicos utilizan estas observaciones para intentar hacerse una idea de cómo son MU69 y sus cuerpos compañeros.

Los científicos ya se sorprendieron este pasado verano cuando se supo que el objeto al que se dirige la nave New Horizons de NASA puede, o bien tener forma de cacahuete, o tratarse de dos objetos en órbita uno alrededor del otro. Ahora datos nuevos apuntan a que 2014 MU69 podría tener compañía: una luna pequeña.

Es la última teoría del equipo de New Horizons, mientras siguen analizando datos de telescopio del objetivo por el que pasará el día de año nuevo de 2019. “Realmente no conoceremos el aspecto de MU69 hasta que lo sobrevolemos o saber más sobre él hasta después del encuentro”, explica Marc Buie (Southwest Research Institute). “Pero incluso desde lejos, cuanto más lo examinamos más interesante y apasionante se convierte este pequeño mundo”.

Los datos que condujeron a esta hipótesis sobre la naturaleza de MU69 fueron reunidos durante seis semanas en junio y julio, cuando los investigadores realizaron tres intentos de colocar telescopios en el estrecho camino recorrido por la sombra arrojada por MU69 al pasar por delante de una estrella.

Que MU69 pueda tener una luna surge de datos recopilados durante una ocultación el 10 de julio por el observatorio SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy) dirigido hacia MU69 mientras volaba sobre el océano Pacifico. SOFIA detectó lo que pareció ser una caída muy breve del brillo de la estrella. Buie indica que análisis posteriores de estos datos, incluyendo cálculos del la órbita proporcionados por la misión Gaia de ESA, abren la posibilidad a que el parpadeo detectado por SOFIA pudiera ser otro objeto alrededor de MU69.

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Concepto artístico del lejano objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) 2014 MU69. Image Credit: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker

Los científicos de New Horizons buscan responder a esta pregunta mientras clasifican los nuevos datos recogidos del lejano objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) 2014 MU69, sobre el cual la nave espacial sobrevolará el próximo 1° de Enero de 2019. Ese sobrevuelo será el más lejano en la historia de la exploración espacial, a 1.500 millones de kilómetros más allá de Plutón.

El antiguo KBO, que está a más de 6.500 millones de kilómetros de la Tierra, pasó frente a una estrella el 17 de julio de 2017. Un puñado de telescopios desplegados por el equipo de New Horizons en una remota parte de la Patagonia Argentina estaban en el lugar correcto en el momento adecuado para capturar su sombra fugaz -un evento conocido como ocultación- y fueron capaces de capturar datos importantes para ayudar a los planificadores de la misión a determinar mejor la trayectoria de la nave espacial y comprender el tamaño, la forma, la órbita y el entorno alrededor de MU69.

Sobre la base de estas nuevas observaciones de ocultación, los miembros del equipo dicen que MU69 puede no ser un objeto esférico solitario, y sospechan que podría ser un “esferoide alargado extremo” o incluso un par binario. Esta forma extraña hace pensar a los científicos que podría tratarse de dos cuerpos que estuviesen orbitando muy próximos entre sí o incluso tocarse – lo que se conoce como un binario cercano o de contacto – o tal vez están observando un solo cuerpo con un pedazo grande sacado de él. El tamaño de MU69 o sus componentes también se pueden determinar a partir de estos datos. Parece no tener más de 30 kilómetros de largo, o, si se trata de un binario, cada miembro tendría cerca 15-20 kilómetros de diámetro.

“Este nuevo hallazgo es simplemente espectacular. La forma de MU69 es realmente provocativa, y podría significar otra primicia para New Horizons ir a un objeto binario en el Cinturón de Kuiper”, dijo Alan Stern, investigador principal de la misión en el Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI) en Boulder, Colorado. “No podría estar más feliz con los resultados de ocultación, que prometen una bonanza científica para el sobrevuelo.”

El evento de ocultación estelar del 17 de julio que reunió estos datos fue el tercero de un conjunto histórico de tres ambiciosas observaciones de ocultación para New Horizons. El equipo utilizó datos del Telescopio Espacial Hubble y del satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea para calcular y determinar dónde MU69 proyectaría una sombra en la superficie de la Tierra. “Estos dos satélites espaciales fueron cruciales para el éxito de toda la campaña de ocultación”, añadió Stern.

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